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为什么价值100亿美元的芯片制造厂会越来越小?

GPLP原创

为什么价值100亿美元的芯片制造厂会越来越小?

台积电在被AMD持续投资下,行业领先地位将会更加突出。

原标题(why the $10 billion Chip factory club just got smaller)

编译:猫某人

建造一个最先进的芯片制造厂需要大约100亿美元甚至150亿美元,而世界上只有少数几家公司能够积累这种专业知识和资本。格罗方德半导体股份有限公司(以下简称“罗格方德”)昨日表示,公司将不会投资7纳米制造厂。同时AMD表示,其投资目标将从罗格方德转为台积电,以打造其最新的高端处理器。

罗格方德今后将专注于14纳米级和12纳米级的行业投资(一纳米是十亿分之一米,这个数字指的是电路之间的距离),这意味着更少的前期投入,以及更小的技术开发风险。也就是说,目前只有台积电、英特尔和三星这三家公司仍在建造7纳米级的芯片工厂。

林利集团的分析师格文纳普说:“罗格方德的发展状况越来越不理想,所以AMD别无选择,只能改变。此外,AMD多年来与该公司的商业合作建立了牢固的关系。”

这一切都发生在“摩尔定律”的变化背景下,这是由英特尔公司董事长戈登摩尔在1965年做出的预测,即芯片上晶体管的数量每年将翻一番。几十年来,芯片行业一直在印证着摩尔定律,而这一进步已经将曾经需要大量计算机才能实现的功能赋予到了智能手机上面。英特尔的高管表示,如果每个行业都像芯片行业一样飞速发展,我们就能以一加仑汽油的价格实现太阳之旅,以一公顷的土地养育世界上的全部人口。

但戈登摩尔也曾表示,他相信在我们遇到技术障碍之前,会先遇到基于摩尔定律的经济障碍。当然,技术上的障碍可能也在眼前——就连芯片制造巨头英特尔也不得不将其10纳米级芯片的批量化生产计划推迟到2019年(由于命名惯例的不同,英特尔的10纳米芯片相当于其竞争对手的7纳米芯片)。今后,在更小的维度上制造芯片的任务将变得越来越困难,因为工程师们会遇到更多的物理法则以及原子层面的障碍。

在上世纪五、六十年代芯片工厂发展的初期,几乎每一家硅谷芯片制造商都在工厂里制造了自己的芯片。他们在硅谷建造晶圆厂,然后将晶圆的组装外包给劳动力成本较低的地方加工成单独的芯片。芯片的制造成本随着生产量的提高水涨船高,因此每个芯片工厂获得的收入也颇为丰厚。但同时,一家新工厂所需的资本积累也变得更高。

这一趋势导致那些采用“无晶圆厂”的制造商兴起。台积电成立于1987年。起初,随着对铸工企业需求的上升,芯片制造业的竞争日益激烈,但如今,由于资本成本上升,许多竞争对手已经退出了这一市场。这正是我们所处的阶段。所以台积电的市值在2017年3月首次超过英特尔或许也就不足为奇了。今天,英特尔的估值为2230亿美元,而台积电的估值为2110亿美元。

VLSI 研究分析师哈奇森表示,罗格方德跳过7纳米芯片的决定,将使公司能够专注于绝缘硅的研发,而绝缘硅需要低功耗、射频以及其他芯片市场所需的特性的芯片的生产具有独特的优势。

哈奇森在一封电子邮件中说:“他们继续玩“芯片商-台积电-芯片商”的扑克游戏根本就没有任何意义,在这个游戏里,纸牌屋永远是占优势的。AMD与台积电的合作历史很长,可以追溯到他们通过收购进入GPU的时候说起。至于建造一个工厂的成本,现在是150亿美元,将来会是200亿美元。而更重要的问题在于要找到一个行业中处于领先地位的人。”

对于AMD来说,转向台积电需要一些远见卓识,因为它不得不确保其处理器在台积电工厂中的生产像以前在罗格方德的工厂中一样顺利。

哈奇森还说:“我认为台积电 的7纳米与英特尔的10纳米处在同一等级(优于英特尔14纳米),因此估计AMD至少在明年年底之前将生产出比英特尔更好的晶体管。”

对于AMD来说,选择台积电作为单一供应商生产芯片存在一定风险。因为台积电要在确保AMD芯片生产的同时为已有客户提供服务。但这一转变可能会简化AMD的工程流程,因为台积电已经替AMD生产了Radeon系列显卡。

Tirias Research的分析师凯文表示:“AMD需要加快速度跟上高新技术流程的节点,而台积电正好处于这一领域的领先地位。我猜测如果没有AMD这个大客户,以罗格方德的规模不足以承担7纳米的开发成本——甚至可能在AMD的帮助下也很难完成”。

另一则新闻,AMD的计算与图形部门负责人吉姆在周一接受了莱迪思半导体公司首席执行官的工作。但哈奇森认为,由于AMD有很强的人才储备,吉姆的离职对AMD来说不是个大问题。

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